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Asunto:DEMANDAS LABORALES Y POR CONTAMINACION CONTRA CITGO-PDVSA EN ESTADOS UNIDOS
Fecha:Miercoles, 20 de Septiembre, 2000  13:17:50 (-0500)
Autor:Julio Cesar Centeno <jcenteno @..........ve>

 

Demandas laborales y por contaminación

amenazan los resultados de Citgo

La empresa reconoce el riesgo en su informe del primer trimestre
 
La principal subsidiaria de Pdvsa en Estados Unidos gastó 15,7 millones de dólares para comprar casi la totalidad de un vecindario contaminado cercano a la refinería de Corpus Christi, en Texas.
 
 De 7.500 demandas individuales emprendidas en 1997 tras un accidente en la misma refinería, la empresa logró resolver mediante indemnización unas 1.300. Otra serie de litigios se iniciará a finales de este año y en enero del 2000

Telmo Almada

EL NACIONAL - DOMINGO 8 DE AGOSTO DE 1999

La recesión en el mercado petrolero, que el año pasado hizo descender las ganancias de Citgo, parece haber amainado, según revelan las cifras de la compañía correspondientes al primer trimestre de este año. Pero ello no significa que los problemas hayan cesado para la principal subsidiaria de Petróleos de Venezuela en Estados Unidos. Demandas judiciales originadas en conflictos de índole laboral y ambiental acosan a la empresa y, como se reconoce en un informe presentado a las autoridades de ese país, pueden afectar sus resultados financieros.

El más reciente de tales conflictos es la citación que recibió Citgo para comparecer ante las autoridades de la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos (EPA, según sus siglas en inglés) por la violación de disposiciones gubernamentales relacionadas con la emisión de gases contaminantes desde la refinería que la compañía posee en la localidad de Lemont, en el estado de Illinois.

De acuerdo con una copia de la citación que El Nacional pudo obtener, suscrita por la funcionaria estadounidense Margaret Guerrero, directora de la División Regional de Contaminación Atmosférica de la EPA, el reclamo corresponde apenas a "la primera de una serie de violaciones ambientales", descubiertas a partir de una primera inspección realizada a las instalaciones de Citgo a finales de 1998.

La empresa, de capital enteramente venezolano, tiene plazo hasta el próximo 15 de agosto para atender la citación de las autoridades ambientales estadounidenses. Conforme a lo que se resuelva en esa reunión, la EPA decidirá si emite una orden de cumplimiento de la normativa ambiental, aplica una sanción administrativa, o emprende una demanda. Citgo también tiene la posibilidad de comprometerse a corregir las irregularidades detectadas y evitar cualquier tipo de acción.

Seguro contra demandas

Las irregularidades detectadas en la refinería de Lemont se refieren básicamente a la emisión de gas benceno, un contaminante que, según la funcionaria Guerrero, "constituye una seria amenaza para la salud humana y el medio ambiente". La representante de la EPA anunció entonces que "tomará todas las acciones que sean necesarias para asegurarse de que la compañía cumpla con las regulaciones".

No es ésta, sin embargo, la única acción legal a que se encuentra sometida la operadora de Pdvsa en Estados Unidos. Tal como reconoce en su informe correspondiente al primer trimestre de este año, "está pendiente la resolución de una serie de demandas y procedimientos judiciales en contra de la compañía. Por ello, en la contabilidad se mantiene una reserva para cubrir aquellos casos en que, según las estimaciones de la gerencia, las pérdidas sean razonables y probables".

"Si las demandas y reclamos que se enfrentan hasta la fecha se resolvieran en forma adversa a los intereses de la compañía -reconoce el informe- y por un monto superior a las reservas que la compañía ha destinado, podría presentarse un efecto significativo contra los resultados operativos de los próximos períodos".

En cualquier caso, el informe adelanta que "es opinión de la gerencia que la resolución de estas demandas no excederá de manera significativa el monto cubierto por el seguro y las reservas que se han constituido para tal fin". Una afirmación que se fundamenta en los argumentos de sus asesores legales.

Juicios por millares

Las demandas que enfrenta Citgo tienen origen en reclamos de índole ambiental y laboral, como es el caso del más importante de todos, un litigio emprendido por el Sindicato de Trabajadores Petroleros, Químicos y Atómicos, ante una corte federal de Estados Unidos contra las empresas Citgo, Pdvsa, PDV América, Pdvmr, Unoven y Unocal, tras la adquisición, en mayo de 1997, de la refinería de Lemont, en Illinois, por parte de Pdvsa.

El sindicato alegó que Citgo y el resto de los demandados estaban sujetos a los términos del contrato colectivo suscrito con los trabajadores por los anteriores propietarios, hasta entonces socios de Pdvsa en la firma Uno-ven.

Una vez culminada la adquisición, Citgo mantuvo a la mayoría de los empleados de la refinería bajo condiciones laborales similares, pero se negó a reconocer el contrato colectivo preexistente. El sindicato reclamó entonces una compensación monetaria por la pérdida de ciertos beneficios y pidió el reconocimiento pleno del contrato colectivo. Apenas en marzo de este año, una corte de apelaciones confirmó la sentencia que se había emitido, en la que se concedían todas las peticiones.

Otro grupo de acciones legales pendientes contra Citgo son las 7.500 demandas individuales que emprendieron los afectados por la explosión e incendio de la refinería de Corpus Christi, en el estado de Texas. Aunque la empresa sostiene que en el suceso, ocurrido en 1997, no se reportaron lesiones personales serias, los demandantes reclaman perjuicios individuales y daño a sus propiedades.

Hasta la fecha, unas 1.300 de estas demandas individuales se han resuelto extrajudicialmente mediante el pago de indemnizaciones que, según Citgo, "individual y colectivamente, son de poca importancia". Sin embargo, 4 demandas pendientes en varias cortes federales reclaman lesiones personales, daños a la propiedad y perjuicios relacionados con el accidente.

Además, Citgo prevé que en el futuro cercano "se presentarán nuevas demandas relacionadas con este caso". Se espera que unos 400 demandantes más acepten una indemnización que en total representará un monto "de poca importancia para la compañía".

La compra de un vecindario en Texas

Más importante que las anteriores, es la demanda que presentaron en forma colectiva los propietarios de residencias cercanas a la refinería de Corpus Christi, quienes alegan la pérdida de valor de sus propiedades como consecuencia de la contaminación de suelos, aguas y atmósfera, originada en las operaciones de la refinería de Citgo y otras instalaciones industriales cercanas.

Las audiencias de este caso comenzarán en enero del año 2000, luego de que fracasaran las gestiones de Citgo para evitar el juicio, entre otras cosas, con la compra de 275 residencias cercanas a la refinería, cuyos anteriores propietarios se habían sumado a la demanda. Para la adquisición de casi la totalidad de las casas del vecindario, Citgo destinó en 1997 un total de 15,7 millones de dólares.

Hasta la fecha, la empresa ha logrado resolver en forma extrajudicial -mediante la adquisición de las propiedades o el pago de indemnizaciones-, todos los casos excepto los de 15 propietarios residenciales, para quienes existe todavía la oferta de compra. Por esta misma causa están pendientes también 2 hechos de lesiones personales y la muerte por accidente de una persona. Todos los juicios darán inicio en enero del año 2000.

Otro litigio, programado para iniciarse en el último trimestre de este año, es el que emprendió un grupo de empleados y ex empleados de la refinería de Citgo en Lake Charles, Louisiana, quienes reclamaron discriminación racial en relación con las políticas de empleo que utiliza la empresa.

La firma se encuentra además entre las acusadas, junto a otras filiales de Pdvsa, en dos demandas relacionadas con contaminación acuífera originada en residuos de MTBE, un componente de la gasolina. La primera de estas demandas fue emprendida en el estado de California en noviembre del año pasado por la empresa pública de acueductos de la localidad de South Tahoe. La acusación en concreto contra Citgo la emprendieron en febrero de este año.

La segunda demanda por el mismo caso fue iniciada el pasado mes de enero en nombre de una serie de propietarios de pozos de agua potable del estado de Carolina del Norte. Ambas acciones persiguen la reparación económica de los daños y la remediación de las fuentes de agua contaminadas. La empresa, sin embargo, alega que los dos casos se encuentran aún en su etapa inicial y que hasta el momento no se ha presentado evidencia concreta que perjudique a Citgo. La firma venezolana negó todos los cargos y se encuentra en preparación de su defensa.